Er komen meer gratis kranten (dacht ik)

Dit is een dwars stukje. Ik hoor en lees dat De Pers eind maart verdwijnt. Dat is volstrekt begrijpelijk: Wegener slikt liever de bittere pil van een afkoopsom van 45 miljoen dan het zwaar verlieslatende contract met Marcel Boekhoorn, oprichter van de gratis krant, nog tot 2022 uit te dienen. Tegelijkertijd is het bizar en onbegrijpelijk.

Het verdwijnen van een krantentitel doet zeer. Ik voel mee met Ben Rogmans en zijn mensen, die hebben laten zien dat het mogelijk is met een kleine redactie van tegendraadse vernieuwers een gratis kwaliteitskrant te maken, nog zo ongeveer in de geest van Cornelis van den Berg, de nog veel  tegendraadsere nieuwlichter die het concept verkocht en wist te slijten aan Boekhoorn.

Wat ik onbegrijpelijk vind is dit: ik was er lang van overtuigd dat het aantal gratis kranten in Nederland nog zo toenemen. Ook na de ondergang van Dag geloofde ik dat de markt slechts tijdelijk kromp. En eerlijk gezegd denk ik nog steeds dat op langere termijn ook de Nederlandse markt groot genoeg moet zijn voor een breed scala aan gratis kranten, van populair tot kwaliteit, van breed tot niche, van regionaal tot internationaal.

Elke logica zegt dat gratis kranten in combinatie met distributie via openbaar vervoer en slimme afhaalpunten zou moeten werken. Het publiek wil wel degelijk lezen. Wat me verrast is niet eens de dip in de advertentiebestedingen die Wegener deed besluiten nu een streep onder het avontuur te trekken, maar de prognose die achter dat besluit moet zitten.

Je kunt uitrekenen hoe ernstig Wegener de malaise op de advertentiemarkt taxeert. Als je 45 miljoen slikt, moet je wel geloven dat herstel nog jaren en jaren op zich laat wachten. Dat verrast me, het toont meer somberte dan ik vermoedde.